Η Elizabeth Holmes του Theranos καταδικάστηκε σε 11 χρόνια φυλάκιση: Πώς έχουν επηρεαστεί οι νεοφυείς εταιρείες διαγνωστικών;

Η Elizabeth Holmes του Theranos καταδικάστηκε σε 11 χρόνια φυλάκιση: Πώς έχουν επηρεαστεί οι νεοφυείς εταιρείες διαγνωστικών;

November 22, 2022 0 Von admin

Η Elizabeth Holmes, η ιδρύτρια της ψεύτικης startup αιματολογικών εξετάσεων Theranos, καταδικάστηκε σε πάνω από 11 χρόνια στη φυλακή για εξαπάτηση επενδυτών.

Το συμπέρασμα για τα λεγόμενα της Silicon Valley Δίκη του Αιώνα — η οποία δημιούργησε τις δικές της τηλεοπτικές σειρές, βιβλία και ένα αποκλειστικό podcast — χρησιμεύει ως προειδοποίηση για τους επενδυτές που θέλουν να υποστηρίξουν τις πρωτοποριακές τεχνολογίες. Η Theranos έκλεισε το 2018, αφού οι εργαζόμενοι σφύριξαν την υποτιθέμενη επαναστατική τεχνολογία της εταιρείας που απλά δεν λειτούργησε, αλλά όχι πριν από τους υποστηρικτές που διψούσαν για συμφωνίες. $900 εκατ μέσα σε αυτό.

Ενώ το έπος θα μπορούσε αρχικά να έκανε περισσότερα VC προσεκτικός διαγνωστικών startups, α πρόσφατη αναφορά Pitchbook υποδηλώνει ότι οι συμπεριφορές των επενδυτών αλλάζουν — μια σειρά νεοφυών εταιρειών δοκιμών αίματος έχουν λάβει υποστήριξη VC φέτος.

Πώς επηρέασε λοιπόν η πτώση του Theranos τις νεοφυείς επιχειρήσεις διαγνωστικών στην Ευρώπη;

Το Sifted μίλησε με επενδυτές και ιδρυτές του κλάδου για να ρωτήσει εάν το αποτέλεσμα από τη δοκιμή μπορεί να έχει τα θετικά του και τι επιφυλάσσει το μέλλον για τον κλάδο.

Αίσθημα δυσπιστίας;

Από τότε που το σκάνδαλο Theranos έγινε πρωτοσέλιδο, υπήρξαν πολλές αναφορές για νεοφυείς διαγνωστικές εταιρείες που δυσκολεύονται περισσότερο να πείσουν τους επενδυτές να αποχωριστούν τα μετρητά τους. Το 2021, ο επικεφαλής επιστημονικός υπεύθυνος μιας βιοτεχνολογίας με έδρα τις ΗΠΑ είπε στον Guardian ότι «υγιής σκεπτικισμός [of diagnostics technology] είχε εξελιχθεί σε πλήρη δυσπιστία».

«Η Ελίζαμπεθ Χολμς έχει κάνει έναν συνολικό αριθμό στον κλάδο των απομακρυσμένων διαγνωστικών», λέει η Georgie Smithwick, επενδυτής στην πανευρωπαϊκή VC Target Global. «Το Theranos χρησιμοποιείται ως συντομογραφία για να περιγράψει διαγνωστικές νεοφυείς επιχειρήσεις από οποιονδήποτε δεν γνωρίζει πολύ καλά τον χώρο, κάτι που είναι πραγματικά επιζήμιο γιατί συνεπάγεται απάτη».

Ένα στιγμιότυπο της Τζόρτζι Σμιθγουικ, VC στο Target Global
Georgie Smithwick, VC στο Target Global

Ο Hamish Grierson, ιδρυτής της startup Thriva με έδρα το Λονδίνο, συμφωνεί ότι ο Χολμς είναι συχνά μπροστά στο μυαλό των επενδυτών τώρα και λέει ότι του ζητήθηκε να εξηγήσει πώς η δική του startup ήταν διαφορετική από το Theranos σχεδόν σε κάθε παιχνίδι κατά τη συγκέντρωση χρημάτων το 2019 και 2020.

«Οι επενδυτές αισθάνονται ότι δεν μπορούν να μην κάνουν την ερώτηση», λέει στο Sifted. «Το Theranos έχει τόσο μεγάλο προφίλ και τόσοι πολλοί άνθρωποι έχασαν χρήματα που οι επενδυτές σχεδόν βλέπουν να ρωτούν για το Theranos ως καθήκον».

Προσαρμογή στον μετα-Θερανό κόσμο

Παρόλα αυτά, το Thriva με επιτυχία συγκέντρωσε γύρο 4 εκατομμυρίων λιρών το 2020 και ο Grierson λέει ότι έμαθε πώς να λέει την ιστορία της startup του στο πλαίσιο του Theranos. «Είναι πολύ απλό να εξηγήσουμε πώς το μοντέλο μας διαφέρει από το Theranos. Συνδυάζουμε πολύπλοκα μέρη της δοκιμασμένης βιομηχανίας διαγνωστικών – δεν εφευρίσκουμε εκ νέου τον τρόπο που κάνετε τις δοκιμές», εξηγεί.

Ένα headshot του Hamish Grierson, CEO και συνιδρυτή της Thriva
Hamish Grierson, Διευθύνων Σύμβουλος και συνιδρυτής της Thriva

Η Kelly Klifa, ιδρύτρια της startup διαγνωστικής ως υπηρεσίας Ally Health – η οποία κυκλοφόρησε τον Μάιο του τρέχοντος έτους και είναι bootstrapped – επίσης δεν πιστεύει ότι θέτει φρένο στις επιχειρήσεις.

«Οι πιθανοί επενδυτές και οι συνεργάτες θέλουν πάντα να ακούν τη γνώμη μου για τη δοκιμή, αλλά δεν είναι κάτι που εμποδίζει τις συζητήσεις. Είναι περισσότερο ένα άνοιγμα συζήτησης».

Οποιεσδήποτε συγκρίσεις μπορούν γρήγορα να απομυθοποιηθούν όταν εξηγεί πώς η τεχνολογία είναι εντελώς διαφορετική από αυτή του Theranos, προσθέτει η Klifa. Η Ally Health προσπαθεί να «συλλέξει όσο το δυνατόν περισσότερο αίμα», αντί να ισχυρίζεται ότι είναι σε θέση να διαγνώσει μια μυριάδα παθήσεων από ένα μόνο σταγονίδιο.

Έχουν ωφεληθεί οι startups από το σκάνδαλο Theranos;

Τα αποτελέσματα από τη δοκιμή του Χολμς ήταν στην πραγματικότητα «καθαρά θετικά», λέει ο Γκρίερσον, επειδή έριξε φως στην αξία του να γίνουν τα βιολογικά δεδομένα πιο προσιτά.

«Η μακροπρόθεσμη τροχιά του τομέα των αιματολογικών εξετάσεων είναι πραγματικά θετική με την υιοθέτηση της τηλεϊατρικής και της εξ αποστάσεως διάγνωσης, και ο Theranos έπαιξε ρόλο καταλυτικά στην όρεξη των ανθρώπων για αυτό», λέει στο Sifted.

Η προβολή της δοκιμής στις ειδήσεις τα τελευταία χρόνια σημαίνει ότι οι νεοφυείς επιχειρήσεις δεν χρειάζεται να χάνουν χρόνο πείθοντας τους επενδυτές σχετικά με τη σημασία των λύσεων εξ αποστάσεως αιματολογικών εξετάσεων, λέει η Klifa.

Ένα headshot της Kelly Klifa, ιδρύτριας και διευθύνουσας συμβούλου της Ally Health
Kelly Klifa, ιδρύτρια και CEO της Ally Health

«Δεν χρειάζεται να ευαγγελίζουμε πόσο μετασχηματιστικά προσιτά μπορεί να είναι τα διαγνωστικά. Ο Χολμς πρόβαλε αυτή την εικόνα του «Μήλου της υγειονομικής περίθαλψης» και αυτό έχει κολλήσει στο μυαλό των ανθρώπων και τους έκανε να πιστεύουν ότι τα διαγνωστικά είναι μια αναξιοποίητη ευκαιρία».

Όμως, ενώ το σκάνδαλο μπορεί να ήταν θετικό για τον κλάδο κατά κάποιο τρόπο, η Klifa προσθέτει ότι η ιστορία έχει αποκαλύψει πόσο άνισο είναι το τοπίο χρηματοδότησης: «Αρχίσαμε να συνειδητοποιούμε μέσω του Holmes πόσο μοναδικό ήταν για μια γυναίκα να μαζεύει τόσα χρήματα και έκανε τους ανθρώπους να συνειδητοποιήσουν πόσο μεγάλη εξαίρεση ήταν — και εξακολουθεί να είναι».

Επιπλέον, πέρυσι το Νιου Γιορκ Ταιμς Πήρε συνεντεύξεις από ορισμένες γυναίκες επιχειρηματίες του κλάδου, οι οποίες είπαν ότι δεν μπορούσαν να ταρακουνήσουν τις «συνεχείς συγκρίσεις» με τη Χολμς, από επενδυτές που παρενοχλούσαν μέχρι τεμπέλης μεροληψίας.

Το μέλλον της απομακρυσμένης διάγνωσης

Όποιος κι αν είναι ο αντίκτυπος που είχε η Theranos στους ιδρυτές, μια άλλη μεγάλη ιστορία των τελευταίων εποχών φαίνεται σίγουρα ότι ωφέλησε τον τομέα των διαγνωστικών – η πανδημία του Covid. Όλο και περισσότερες νεοφυείς επιχειρήσεις που προσφέρουν κιτ προσυμπτωματικού ελέγχου και διάγνωσης εμφανίζονται και οι επενδυτές τις υποστηρίζουν όλο και περισσότερο.

Φέτος, startup με έδρα το Βερολίνο για εξετάσεις αίματος Ενήμερος συγκέντρωσε 15 εκατομμύρια ευρώ και το «minilab» γονιμότητας κατ‘ οίκον Inne — επίσης από τη γερμανική πρωτεύουσα — συγκέντρωσε 10 εκατομμύρια δολάρια. Εκκίνηση ταμπόν CBD του Λονδίνου Daye επίσης συγκέντρωσε πρόσφατα 10 εκατομμύρια δολάρια πριν από την κυκλοφορία του κιτ ελέγχου μικροβιώματος του κόλπου.

Ένας λόγος για αυτό είναι η αυξανόμενη ζήτηση για διαγνωστικά ως υπηρεσία από οργανισμούς όπως το NHS, παρόχους υγείας και φαρμακευτικές εταιρείες. «Πριν από την πανδημία, οι δοκιμές από απόσταση ήταν ευχάριστες, αλλά ο Covid μετατόπισε αυτόν τον κλάδο προς τα εμπρός 10 έως 15 χρόνια. Η απόμακρη νοοτροπία έχει μείνει εδώ», λέει ο Grierson.

Παράλληλα με αυτό έρχεται μια «μαζική στροφή» στην αποκεντρωμένη υγειονομική περίθαλψη, λέει ο Smithwick, καθώς η τεχνολογία επιτρέπει στους ασθενείς να έχουν πρόσβαση σε κλινική ποιοτική περίθαλψη από την άνεση του σπιτιού τους. «Συμβαίνει τώρα και είναι πιο άνετο για τον ασθενή και λιγότερο δαπανηρό για τον πάροχο φροντίδας. Η εξ αποστάσεως δοκιμή είναι ένα μεγάλο μέρος αυτής της αλλαγής».

Όμως, ενώ υπάρχουν αυξανόμενα επίπεδα υιοθεσίας σε όλους τους τομείς, δεν είμαστε ακόμα πουθενά κοντά στην παραμυθένια τεχνολογία της Χολμς – η οποία ισχυρίστηκε ότι θα μπορούσε να διαγνώσει μια σειρά από ασθένειες από μια σταγόνα αίματος – στην πραγματικότητα, λέει η Κλίφα.

«Από όσο ξέρω — και γνωρίζω πολύ καλά τον χώρο — κανείς δεν μπορεί να το κάνει με μια σταγόνα αίμα».

Η Kai Nicol-Schwarz είναι ρεπόρτερ στο Sifted. Καλύπτει τα ρεπορτάζ της τεχνολογίας υγείας και της κοινότητας και τα tweets από @NicolSchwarzK.

*η κύρια εικόνα για αυτό το άρθρο χρησιμοποιήθηκε κάτω από αυτό άδεια.